Dumoulin a cuore aperto: «Senza ciclismo e divorziato, comincio una nuova vita. Il fuoco si era spento, voglio essere migliore»

Dumoulin
Tom Dumoulin in azione nella cronometro di apertura del Giro d'Italia 2022 a Budapest (foto: LaPresse)
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Tom Dumoulin ha aperto le porte della sua casa e del suo cuore per salutare il suo mondo. Ha parlato a lungo con Dennis Boxhoorn, corrispondente dal Belgio di NRC. Ne è uscita un’intervista insolita è bellissima, che vi riproponiamo. La casa di Tom è appena fuori Kanne, la città non lontano da Maastricht dov’è nato 31 anni fa. «Con un po’ di fantasia sembra la Toscana», ha detto. Dumoulin cammina a lungo insieme a Charlie, il suo pastore bianco. «Sto per divorziare – dice all’improvviso – Lo abbiamo deciso la scorsa settimana. Non so se è necessariamente una notizia. Se me l’avessi detto cinque mesi fa, non ti avrei creduto. Stavamo insieme da tredici anni. Ho sempre sperato di non diventare uno di quei ciclisti che divorziano dopo la fine della carriera». Con un sorriso amaro: «Ma purtroppo è così».

Ma come stai adesso?

«Molto bene in realtà. Forse verrà il momento in cui sarà triste e doloroso. Per la prima volta nella mia vita posso pensare solo a me stesso. Comincio una pagina completamente bianca e non ho idea di dove sto andando. Mi sento bene».

La libertà è qualcosa che gli mancava come ciclista. «Il ciclismo è diventato così professionale, gli interessi sono così grandi. Questo non si adatta bene a chi sono. Non che io abbia smesso per questo. Non avrei comunque continuato fino a 38 anni. È un fuoco che si è spento. Non ho più il bisogno costante di spingermi al limite. Voglio essere diverso nella vita, essere migliore per me stesso. E per le persone intorno a me».

Negli ultimi anni è stato spesso sotto tensione. Ha parlato troppo spesso della sua “fragilità mentale“. Ha lottato con se stesso, davanti alle telecamere. «Ho una personalità aperta. Non posso recitare una parte. Se no impazzisco». Mostrandosi vulnerabile, è stato attaccato. «Sono rimasto sbalordito da questo. L’unico motivo per cui le persone mi ritenevano mentalmente fragile era perché condividevo i miei dubbi e le mie riflessioni. Nonostante ciò, ho continuato a farlo».

Dumoulin dice di aver preso qualche chilo. «Lo riconosco. Non è facile dire basta. Questo è tutto ciò su cui hai lavorato per tutta la vita. Il tuo grande sogno, la tua ambizione». Per undici anni, dai 19 ai 31, Tom Dumoulin è stato un ciclista professionista di altissimo livello. Ha iniziato a pedalare all’età di quindici anni “per caso”, dopo aver giocato a lungo a calcio. «Sono diventato alto e magro durante la pubertà, avevo bisogno dello sport come sfogo. Quando ho iniziato a pedalare, ho scoperto che mi piaceva. Ma non ho mai sognato una carriera da ciclista professionista. Sono finito lì per caso».

Studiava al ginnasio, era figlio di accademici, in realtà voleva diventare medico, e nel 2009 è stato selezionato come studente di medicina. Ha studiato scienze della salute per due anni prima di scoprire di essere bravo nelle prove a cronometro con la piccola squadra di ciclismo Parkhotel Valkenburg. Gli ci sono voluti tre anni per iniziare a vincere le competizioni internazionali. Ha sfondato nel 2015 quando ha quasi vinto la Vuelta. Nel 2017, dopo Jan Janssen e Joop Zoetemelk, è diventato il terzo olandese con un grande Giro, in Italia.

Guardandola ora, quella grande vittoria segnò la fine prematura della sua carriera. «Non sapevo allora quello che so adesso. Lo sport di alto livello è molto bello, ma devi anche essere un po’ pazzo nella tua testa per continuare a farlo a lungo. Non accumulerò mai più quella stanchezza cronica. Ogni ciclista sa quindi di cosa parlo. Ti alzi, ti alleni più a lungo e duramente che puoi quel giorno, e quando torni a casa, sei così esausto che a malapena riesci a fare la stessa cosa il giorno successivo».

Ogni giorno? «Hai anche giorni di riposo, ma sono necessari per digerire lo stress dei giorni precedenti. Se sei energico in un giorno di riposo, non ne hai bisogno. Negli anni in cui andava benissimo, non me ne rendevo conto. Poi ho vissuto di adrenalina. Non ho pensato molto a niente, ed era desiderabile».

Ti è piaciuto andare in bicicletta? «Non ho pensato al quadro più ampio; chi sono, dove voglio andare con la mia vita, come voglio essere per gli altri. Sono contento che quelle domande non mi siano venute in mente allora, perché allora non avrei vinto il Giro».

Quindi in realtà, come ciclista, e per estensione come atleta di alto livello, devi essere cieco, passare da una gara all’altra con i paraocchi e non riflettere? «Precisamente. Non credo che tu possa esibirti al massimo ed essere mentalmente in forma allo stesso tempo. Io non ho mai scelto consapevolmente una vita da ciclista professionista. Ho sempre pensato: cos’altro c’è nella vita? Anche la maggior parte dei compagni di squadra non lo capiva. Parte della mia vita in bicicletta mi è sembrata un sacrificio. Ho pensato: lo sto facendo ora così posso vivere una vita normale in seguito. Forse non sono stato la persona migliore per essere un ciclista professionista per quindici anni. In effetti, non sono adatto per quello. Ecco perché era finita dopo undici anni».

Dopo la sua vittoria al Giro nel maggio 2017, Dumoulin ha continuato a fornire le migliori prestazioni per mesi. Ha vinto il BinckBank Tour nei Paesi Bassi ed è diventato campione del mondo a cronometro a settembre a Bergen, in Norvegia. Quando è tornato dalle vacanze, il suo team, all’epoca Sunweb, voleva “elaborare un piano generale per il 2018 nella sede del team, a Sittard. Ho pianto per metà di quell’incontro. È stata una grande delusione”.

Forse avresti dovuto smettere allora? «No, perché ho realizzato cose meravigliose. Ma le battute d’arresto ti cambiano come persona. Inizi a pensare a quello che vuoi».

Andò avanti a lungo, esattamente come concordato. Dumoulin sentiva di doverlo ai suoi fan, ai suoi sponsor “che mi pagano un sacco di soldi” e “per una sorta di lealtà” verso se stesso. Nel 2018 è arrivato secondo al Giro e poche settimane dopo anche al Tour, fatto senza precedenti negli ultimi decenni a livello internazionale. «È stato un anno top in termini di prestazioni. Ma non mentalmente. Andare in bicicletta è sempre stato stressante per me. Mi sono esaurito. Ma penso anche che sia speciale che ci sia riuscito. Eppure mi sono sentito solo negli ultimi anni. Ma non sono stato infelice tutto l’anno, intendiamoci. E non sono mai stato depresso».

Dopo i suoi successi sportivi, Dumoulin sposa il suo amore d’infanzia. Nella stagione successiva al Giro cade violentemente e si rompe un tendine. Ritrova la vita senza bicicletta, che alla fine durerà tutta la stagione perché i medici sbagliano e lo devono operare due volte. Non incolpa i medici. «Ognuno prende una decisione sbagliata di tanto in tanto». Il tempo senza bici è proprio quello di cui ha bisogno per ricaricarsi. Gareggia a malapena.

Dopo quell’anno, il suo contratto con il Team Sunweb viene sciolto e Tom si trasferisce alla Jumbo-Visma. Ma già dopo qualche mese sente di non aver ripulito nulla a livello mentale. Ad esempio, andrà al Tour de France nel 2020 della pandemia. Sarà una tortura che non riesce ancora a superare adesso, a due anni di distanza.

«È stato davvero, davvero terribile. Odiavo così tanto andare in bicicletta e odiavo così tanto essere lì. Eppure sono stato in grado di aiutare la squadra e sono arrivato settimo. Settimo! Non capisco davvero come sia possibile. E poi il mondo è stato in grado di guardare durante il periodo più sfortunato della mia vita».

Si riferisce al documentario della NOS Code Geel, andato in onda pochi mesi dopo, in cui si vede un ciclista lamentoso, piangente e disperato. «Non posso guardarlo. Fa ancora troppo male. Voglio essere orgoglioso della mia carriera ora. Perché il 90% l’ho trovato fantastico. Ora lascio riposare l’altro 10% per un po’. Ho esitato a lungo a fare questa intervista».

La Classica San Sebastian è stata la sua ultima gara, il 30 luglio. Molla quando vede che viene staccato in salita da ottanta corridori. «Ho pensato: va bene, puoi ancora riprendere il filo e finire diciassettesimo ai Mondiali, ma perché dovresti? Non potevo resistere più a lungo. Era tutto finito. Ovviamente avrei preferito concludere la mia carriera a un livello alto e non dalla porta sul retro. È un peccato». Ma quando ha deciso che avrebbe smesso, il sollievo non lo ha più lasciato.

Per un momento ha fatto male al Mondiale in Australia, alla fine di settembre, nella gara che avrebbe dovuto essere l’ultima: aveva già prenotato i biglietti aerei, per cui ha deciso di andarci comunque in vacanza con i suoi genitori e le sue sorelle. «Questa è stata la mia vita per undici anni, e mi è passata accanto. Ho capito: non correrò mai più in mezzo a loro. Ma finora non mi manca affatto. Sento ancora l’amore per la bici. Forse un giorno sarò un allenatore, un consulente. Ma starò lontano da una squadra di professionisti per un po’».

Dopo l’intervista, Dumoulin aveva una lezione di prova di Muay Thai. Faceva kickboxing. «Perfetto per liberarmi della mia energia». Confessa che il trofeo Senza Fine del Giro è nell’armadio. «Mi sento orgoglioso e riconoscente. E fa un po’ male».

Cosa farai adesso? «Ho viaggiato da solo in Costa Rica e alle Fiji per sei settimane e mi è piaciuto molto. E a metà novembre parto per l’Himalaya, in mountain bike con Bram Tankink. Ho dormito in ostelli perché altrimenti non si incontra proprio nessuno. Ben diverso il contatto, anche con gli olandesi. Niente più gerarchia fan-eroe. Ora abbiamo conversazioni diverse, ognuno nel proprio viaggio».

Che meraviglia. «Sì, è stato davvero fantastico. Sono grato e felice di ciò che il ciclismo mi ha insegnato, ma ora voglio essere più vicino alla persona che sono».